Was ist Kava (Piper Methysticum) und wie wird es verwendet?

In den USA und auf der ganzen Welt steigt das Interesse an Kava aufgrund seines beruhigenden, berauschenden Highs, das möglicherweise genau das richtige für Leute mit Angstzuständen sein könnte. Es wird seit Jahrhunderten im Südpazifik verwendet. Die Kavalactone in der Wurzel können nicht nur Angstzustände, sondern auch andere Beschwerden lindern.

Kava oder Kava-kava (Piper methysticum) ist eine Art, die im südwestlichen Pazifik heimisch ist und in ganz Melanesien und Polynesien sowie in Teilen Australiens zu finden ist. Die kulturelle Nutzung der Pflanze aufgrund ihrer beruhigenden Eigenschaften ist in der gesamten Region weit verbreitet, insbesondere in Vanuatu, Hawaii, Fidschi, Tonga und Samoa.

Sie ist neben P. nigrum (schwarzer Pfeffer) und P. betle (Betel) eine der drei wirtschaftlich wichtigsten Pflanzen der Gattung Piper.

Merkmale der Kava-Pflanze

Kava ist ein aufrechter, mehrjähriger Strauch, der bis zu einer maximalen Höhe von etwa sieben Metern wächst (die übliche Höhe beträgt 2-3 m). Kava hat holzige Stängel, dunkelgrünes Laub mit hellgelben, winzigen Blüten und einem pfeffrigen Aroma, das für die Arten der Familie der Piperaceae charakteristisch ist. Die Blätter sind herzförmig und groß, werden 13-20 cm lang und erreichen eine ähnliche Breite.

Die winzigen Blüten erscheinen sehr selten und können auch bei manueller Bestäubung keinen Samen produzieren. Stattdessen vermehrt sich die Pflanze asexuell mit Hilfe ihrer unterirdischen Rhizomstämme, auch Unterlagsstämme genannt, die seitlich durch den Boden wachsen, Wurzeln absetzen und an jedem Internodium neue Stängel nach oben wachsen lassen. Es sind die Rhizome, die für die Herstellung traditioneller Kava-Präparate verwendet werden, obwohl minderwertige kommerzielle Formen andere Teile der Pflanze enthalten können.

Auswirkungen von Kava

Der wissenschaftliche Name Piper methysticum bedeutet wörtlich übersetzt „berauschender Pfeffer“. Die für die berauschende Wirkung der Pflanze verantwortlichen Phytochemikalien werden als Kavalactone bezeichnet, und mindestens achtzehn wurden bisher identifiziert.

Neben der beruhigenden Wirkung ist bekannt, dass Kava-Rhizom als topisches Anästhetikum wirkt (insbesondere betäubt es beim Verzehr die Lippen und die Zunge). Kava erzeugt auch eine entspannende und leicht euphorische Wirkung und oft wird berichtet, dass es depressive Stimmungen hebt, mentale Klarheit schafft und den Konsumenten geselliger und gesprächiger macht.

Die Wirkung beginnt in der Regel innerhalb von dreißig Minuten nach dem Konsum und dauert höchstens zwei Stunden. Stärkere Dosen können bis zu acht Stunden anhalten, und einige der stärkeren Sorten von Kava verursachen Effekte, die bis zu 48 Stunden anhalten können.

Verbreitung & Lebensraum von Kava

Es gibt Dutzende von Sorten von Kava, von denen bisher über siebzig dokumentiert wurden, obwohl nicht alle für den menschlichen Verzehr geeignet sind. Der vermutete wilde Vorfahre von Kava, Piper wichmannii, ist im nördlichen Vanuatu beheimatet, und es wird angenommen, dass Kava dort zum ersten Mal domestiziert wurde – möglicherweise auf der Pentecost-Insel oder Maéwo. Vanuatu ist gleichzeitig der weltweit größte Produzent von Kava und gilt als seine spirituelle Heimat.

Der Kava Act von 2002 listete nur 28 „edle“ Sorten auf, die von idealer Wirksamkeit und Wirkung sind. Alle Kava, die für den Export produziert werden, müssen von einer der darin aufgeführten Arten sein.

Gentests haben gezeigt, dass es keinen Unterschied zwischen den beiden Arten gibt und dass P. methysticum nicht unbedingt eine Art ist, sondern eine Gruppe von sterilen Sorten von P. wichmannii. Um dies widerzuspiegeln, wurde eine neue Taxonomie vorgeschlagen: P. methysticum var. methysticum für die modernen Sorten und P. methysticum var. wichmannii für die Wildpopulationen.  

Kava reagiert nicht gut auf starke Sonneneinstrahlung und wächst am besten auf gut belüfteten, gut durchlässigen Böden, die jährlich über 2.000 ml Niederschlag auffangen. Die Temperatur sollte zwischen 21-35 °C liegen und eine relative Luftfeuchtigkeit von 70-100 % haben. Da wilde Exemplare der Pflanze praktisch unbekannt sind, ist ihre Verbreitung auf Standorte mit menschlicher Kultivierung beschränkt. Diese Standorte befinden sich in ganz Polynesien, Melanesien, Teilen von Mikronesien und einigen Teilen Nordaustraliens.

Wie wird Kava angebaut?

Kava wird im Allgemeinen durch Zerteilung der Rhizome oder durch Entfernen der Versätze (neue „Tochter“-Rhizome), die aus ihnen wachsen, verbreitet. Die Versätze oder Rhizomstücke werden dann direkt in feuchte, gedüngte Blumenerde eingetopft.

Alternativ kann es auch mit oberirdischen Stecklingen vermehrt werden, die mit einer sterilen Klinge aus jungen, holzigen Stielen geschnitten und direkt in den Boden gesetzt werden. Stecklinge erfordern feuchte Bedingungen und einen Temperaturbereich von 20-25 °C.

Kava benötigt reichlich Nährstoffe und lockeren, gut durchlässigen Boden, um zu gedeihen. Traditionell werden für Kava unter anderem Humus, gut verrotteter Mist und Vogelguano verwendet. Viele moderne Kava-Bauern praktizieren noch immer traditionelle biologische Techniken. Tatsächlich hat die Insel Vanuatu Gesetze, die vorschreiben, dass der gesamte dort produzierte Kava biologisch angebaut werden muss.

Kava-Pflanzen müssen genügend Platz und Bodentiefe zur Verfügung gestellt werden, damit die Wurzeln gedeihen können. Sie müssen außerdem häufig und reichlich gewässert werden, dürfen aber nie im Wasser stehen, da dies feine Wurzelhaare schädigen und das Wachstum hemmen kann. Kava-Pflanzen werden in der Regel nach drei bis vier Jahren Wachstum geerntet, wenn sie die höchste Konzentration an Kavalactonen erreicht haben. Allerdings können kommerzielle Kava-Pflanzen oft bereits nach achtzehn Monaten geerntet werden.

Wie wird Kava hergestellt?

In den traditionellen Inselgemeinschaften, in denen Kava vorkommt, werden die frischen Rhizome typischerweise durch Stampfen, Maischen oder Mahlen verarbeitet, wobei eine kleine Menge Wasser zu der vom Rhizom selbst erzeugten Feuchtigkeit hinzugefügt wird. Die entstehende stärkehaltige Paste wird dann in kaltes Wasser gegeben und sofort verzehrt.

Frische Kava-Rhizome können auch gekaut werden. Bei dieser Methode sind die Wirkungen unmittelbar und die betäubende Wirkung besonders ausgeprägt. Das frische Rhizom ist viel stärker als sein getrocknetes Gegenstück und wird von traditionellen Gemeinschaften häufiger verwendet, obwohl auf einigen Inseln (insbesondere auf Fidschi) getrocknete Präparate die Regel sind.

Gewerbliche Präparate sind in der Regel in getrockneter, pulverförmiger Form erhältlich, aber es besteht die Möglichkeit, über bestimmte Fachgeschäfte gefrorenes frisches Rhizom zu beziehen. Viele kommerzielle Präparate enthalten neben den Rhizomen auch andere Pflanzenteile wie Blätter und Stängel. Es wird angenommen, dass einige dieser minderwertigen Produkte für bestimmte gesundheitliche Probleme im Zusammenhang mit der Pflanze verantwortlich sind.

Kulturelle & traditionelle Nutzung von Kava

Auf jeder Insel, auf der Kava angebaut wird, hat sich eine kulturelle Nutzung etabliert, sei es für spirituelle, soziale oder einfach nur für Freizeitzwecke. Auf Vanuatu wird Kava in städtischen Gebieten in erster Linie gesellschaftlich und zur Erholung genutzt, und sowohl Männer als auch Frauen nehmen teil; Kava-Bars sind reichlich vorhanden und nehmen seit der Unabhängigkeit der Nation im Jahr 1980 stetig zu. In ländlichen Gebieten ist die Nutzung von Kava ritualisierter und traditioneller, ist Männern vorbehalten und findet abends in Gebäuden statt, die als Nakamale bekannt sind.

Auf Fidschi ist Kava auch als Yaqona bekannt und die gesellschaftliche Nutzung, sowohl durch Männern als auch durch Frauen, ist weit verbreitet. Im sozialen Bereich ist die Nutzung von Kava ungezwungen und entspannt. Auf der ganzen Insel werden jedoch auch formellere Rituale beobachtet. Während dieser Zeremonien werden Tassen mit zerstoßenem Kava-Saft herumgereicht, und es wird erwartet, dass die Teilnehmer den Inhalt ihres Kavas in einem Zug trinken. Vor dem Trinken wird traditionell einmal geklatscht, danach wird dreimal geklatscht, um Dankbarkeit zu signalisieren.

Ist Kava sicher? Kava und Lebertoxizität

Aufgrund einer Reihe von Leberschäden durch den Verzehr von kommerziell erhältlichen Kava-Produkten wurden mehrere Studien über deren mögliche hepatotoxische Wirkung in Auftrag gegeben. Die Ergebnisse führten 2002 zu einem Verbot von Kava in der gesamten Europäischen Union, obwohl die nachgewiesene hepatotoxische Wirkung nur bei einer winzigen Anzahl von Personen auftrat.

Dies wurde jedoch erst kürzlich vor einem deutschen Gericht angefochten und das Verbot in Deutschland aufgehoben. Es wurde davon ausgegangen, dass die Vorteile die potenziellen Risiken überwiegen.

Die deutschen Forscher, die die Fallstudien studierten, stellten fest, dass nur ein kleiner Teil der dokumentierten Fälle, die ursprünglich untersucht wurden, kausal mit dem Kava-Konsum zusammenhängen. Es wird angenommen, dass die meisten Fälle auf Alkohol und andere Substanzen zurückzuführen sind, die neben Kava konsumiert wurden. In anderen Fällen wird angenommen, dass sie auf überhöhte Dosen oder auf kommerzielle Produkte zweifelhafter Herkunft zurückzuführen sind (die Blatt und Stiel sowie Rhizom enthielten und möglicherweise aus Kava-Sorten bestanden, die nicht als „edel“ gelten).

Insbesondere stehen alle Fälle mit Nahrungsergänzungsmitteln in Verbindung, die Kava-Extrakt enthalten, das aufgelöst konsumiert wird. Keiner der Fälle steht in Zusammenhang mit Kava-Tee, der auf traditionelle Weise getrunken wurde.

Der Konsens vieler Forscher ist heute, dass Kava in extrem seltenen Fällen tatsächlich Leberschäden verursachen kann, diese Fälle sind jedoch so selten, dass sie vernachlässigbar sind und keine Rechtfertigung für ein Verbot darstellen. Ein Forschungsteam schätzte, dass basierend auf dem Umsatzvolumen im Vergleich zu den Fällen von Hepatotoxizität in Deutschland ein potenzieller Fall von Leberschäden pro 60-125 Millionen konsumierter Dosen Kava auftritt.

Der langjährige Einsatz von Kava im Südpazifik und die Erforschung dieser Pflanze zeigen, dass es tatsächlich viele mögliche Vorteile gibt. Die Kavalactonverbindung kann besonders bei Angstzuständen hilfreich sein. Das soll jedoch nicht heißen, dass es niemanden gibt, der keine Bedenken hat.

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    Das Sensi Seeds Redaktionsteam besteht aus Botanikern, medizinischen und juristischen Experten sowie renommierten Aktivisten wie Dr. Lester Grinspoon, Micha Knodt, Robert Connell Clarke, Maurice Veldman, Sebastian Marincolo, James Burton und Seshata.
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    Sanjai Sinha

    Dr. Sanjai Sinha ist Mitglied der akademischen Fakultät des Weill Cornell Medicine Colleges in New York. Er verbringt seine Zeit damit, Patienten zu begleiten, Bewohner und Medizinstudenten zu unterrichten und im Gesundheitswesen zu forschen. Er genießt die Ausbildung von Patienten und die Ausübung evidenzbasierter Medizin. Sein starkes Interesse an medizinischer Überprüfung kommt von diesen Leidenschaften.
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