Marihuana: Un Tratamiento Histórico Para el Tétanos

El tétanos es una enfermedad infecciosa, causada por la bacteria Clostridium tetani, que se produce al infectarse una herida. Aunque los casos de tétanos en el mundo disminuyen con la mejora de los programas de vacunación y atención médica, sigue siendo un grave problema en los países en desarrollo. La marihuana podría ser un tratamiento para el tétanos.

El tétanos suele relacionarse con clavos o cuchillas oxidados, ya que la superficie irregular del metal oxidado proporciona una gran superficie para que las bacterias colonicen, y la punta o borde afilados causan la propia herida. Se asocia particularmente con climas cálidos y húmedos, y con zonas con suelos ricos en estiércol—las esporas reproductivas se distribuyen a través de los excrementos del ganado.

Actualmente, en gran parte del mundo desarrollado se aplican programas de vacunación eficaces. Los únicos casos que se presentan en estos países, normalmente, suelen ser de individuos que no han mantenido al día las vacunas de refuerzo (que se deben administrar cada diez años). También se ha demostrado que los consumidores de heroína son un colectivo de mayor riesgo.

En el 2010, se registraron 61 000 muertes como consecuencia del tétanos—una cifra un 25 % inferior a la de 1990, cuando se produjeron 272 000 muertes. Y, según la Organización Mundial de la Salud, 30 848 bebés recién nacidos murieron de tétanos neonatal en 2017. Esto representa una reducción del 96 % de aproximadamente los 787 000 recién nacidos que murieron de tétanos dentro del primer mes de haber nacido en 1988.

Gran parte de la reducción en el número de muertes en todo el mundo se debe a las mejoras importantes conseguidas en los últimos años para erradicar el tétanos materno y neonatal (MNT) en las zonas en vías de desarrollo. El tétanos neonatal se presenta, normalmente, en la zona del corte umbilical, en los niños que no han adquirido la inmunidad «pasiva» ya que sus madres no fueron vacunadas. A nivel mundial, esto representa alrededor del 8 % de todas las muertes neonatales.

El tétanos materno se define como el tétanos durante el embarazo y, por lo general, se produce como consecuencia de prácticas o instalaciones médicas no seguras. En los últimos años, millones de mujeres en edad fértil en las zonas de alto riesgo han sido vacunadas contra el tétanos, con resultados excelentes.

¿Cuáles Son los Síntomas del Tétanos?

El tétanos es muy conocido por causar rigidez muscular y espasmos, que por lo general comienza en la mandíbula (de ahí el término coloquial «mandíbula trabada») antes de extenderse por todo el cuerpo. Inicialmente, estos espasmos son leves (a partir de 3-21 días después de la exposición inicial a la bacteria), pero avanzan hasta el punto de llegar a causar diferentes problemas.

Cuando afecta a los músculos de la espalda, el tétanos puede causar arqueo; cuando afecta a la laringe y al diafragma, suele provocar problemas respiratorios. También existen casos documentados de salivación excesiva y sudoración, hipertensión, fiebre, aumento de la frecuencia cardiaca, dificultad para tragar, y micción y defecación incontroladas. La gravedad de los espasmos también puede incluso causar desgarros musculares e, incluso, fracturas óseas.

Mortalidad del Tétanos

Si no se trata, el tétanos suele provocar la muerte. Los problemas respiratorios pueden llegar a ser tan graves que se produce asfixia, o la frecuencia cardíaca y la arritmia pueden aumentar hasta el punto de causar un paro cardíaco. La insuficiencia respiratoria es la principal causa de muerte en los casos de tétanos.

El paro cardiaco también puede resultar a través de la falta de oxígeno, o debido a una combinación de efectos sobre el sistema nervioso autónomo (el sistema que controla el ritmo cardiaco, la respiración y las funciones más involuntarias) causando el colapso total del sistema circulatorio.

El tétanos es mortal en más del 50 % de los casos en las zonas en vías de desarrollo y el tétanos neonatal es aún más devastador, con un índice de mortalidad estimado del 70 %. En los países desarrollados, la mortalidad se ha reducido al 10 %-20 % de los casos; los casos graves a menudo requieren medidas como cuidados intensivos de los que sólo se dispone en los países desarrollados.

¿Cómo se Producen los Efectos del Tétanos?

La acción de la bacteria del tétanos, C. tetani, dentro del cuerpo provoca una neurotoxina extremadamente potente, conocida como tetanoespasmina. Se estima que solo 240 g de tetanoespasmina sería suficiente para eliminar toda la población mundial. Esta toxina afecta al músculo esquelético al unirse a las terminaciones nerviosas periféricas; a continuación, avanza a través de las uniones sinápticas hasta que alcanza el sistema nervioso central.

Una vez dentro del SNC, la toxina es capaz de bloquear los neurotransmisores inhibitorios, responsables de la inhibición de los impulsos nerviosos a lo largo de las neuronas motoras (los nervios que controlan el movimiento). Sin estos neurotransmisores, los impulsos continuos producidos de forma natural por los neurotransmisores excitatorios están descontrolados, y se producen espasmos en los músculos controlados por el nervio motor sobreestimulado.

O’Shaughnessy Describe el Tratamiento del Tétanos con Marihuana

William B. O’Shaughnessy (1809-1889), un doctor irlandés que trabajó para la administración británica en la india, fue sin duda responsable de introducir la marihuana a la corriente principal de la medicina occidental contemporánea en 1843, a través de un artículo que envió al Provincial Medical Journal, que más tarde se convirtió en el British Medical Journal.

En este famoso artículo, O’Shaughnessy describió el tratamiento con éxito de los espasmos musculares de los pacientes con tétanos con extracto de marihuana indica, y desencadenó una lluvia de estudios relacionados en los años siguientes.

En su estudio, se administró extracto de marihuana disuelto en alcohol a un paciente con tétanos que había sido tratado con grandes dosis de opio sin ningún resultado. Después de unos diez días, los síntomas del tétanos desaparecieron, pero el paciente falleció más tarde debido a las complicaciones de la herida original. Sin embargo, dos pacientes posteriormente tratados con extracto de marihuana se recuperaron completamente.

Otros Ejemplos a lo Largo de la Historia

O’Shaughnessy también describe como otros dos médicos en hospitales de Calcuta trataron con éxito el tétanos con extracto de marihuana: el doctor O’Brien, que ayudó a cinco de siete pacientes a recuperarse, y el doctor Bain, que atendió a tres pacientes, salvando a dos y perdiendo uno. Asimismo, O’Shaughnessy relata como un paciente de su primo, también médico, fue tratado con éxito y se recuperó completamente.

A partir del trabajo de O’Shaughnessy y los trabajos relacionados posteriores de otros autores, el extracto de marihuana se convirtió en un tratamiento común para el tétanos en Europa y en los Estados Unidos, con resultados variados. Un artículo de 1845 del doctor James Ingles de Halifax, Inglaterra, describía cierto alivio de los síntomas graves del tétanos al administrar marihuana; sin embargo, el paciente falleció más tarde.

Otro artículo, enviado al New England Journal of Medicine en 1846, y escrito por el doctor Isaac Hiester de Reading, Pensilvania, describe el tratamiento con éxito a un paciente varón de 16 años con síntomas agudos de tétanos en el transcurso de dos semanas.

El médico búlgaro Basilus Beron estaba tan convencido de la eficacia del extracto de marihuana contra el tétanos que, en 1852, escribió en una influyente disertación: «después de haber utilizado casi todos los fármacos conocidos antitetánicos sin resultado, la persona enferma … se curó totalmente después de usar marihuana de la India».

Marihuana y el Sistema Nervioso Autónomo

En la época actual, apenas se han realizado investigaciones sobre la marihuana como tratamiento para la espasticidad muscular y los síntomas relacionados con el tétanos. Sin embargo, se han realizado varios estudios sobre la habilidad de la marihuana para tratar la disfunción del sistema nervioso autónomo (también conocido como simpático o periférico).

Se ha demostrado que la marihuana es eficaz para reducir la espasticidad muscular que provocan la esclerosis múltiple (EM) y de la enfermedad de Huntington (EH), enfermedades que afectan a las neuronas motoras. Uno de los principales neurotransmisores inhibidores bloqueados por la neurotoxina tetanoespasmina es el ácido γ-aminobutírico (GABA), que también desempeña un papel importante tanto en la esclerosis múltiple como en la enfermedad de Huntington.

La Reducción del GABA y los Espasmos Musculares

Ensayos clínicos han demostrado que cuando se trata con gabapentina, un medicamento que aumenta los niveles de GABA en el sistema nervioso central, la espasticidad muscular en pacientes de esclerosis múltiple se reduce de manera significativa. En la enfermedad de Huntington, una enfermedad cerebral degenerativa que causa el aumento de la pérdida del control motor, se ha demostrado que los niveles de GABA se alteraron y se redujeron de manera significativa. Dado los espasmos del tétanos son causados por la inhibición de GABA, parece ser que intervienen procesos relacionados.

Varios estudios sugieren que el antagonista del receptor CB1, THCV, y el antagonista no específico del CDB trabajan para aumentar los niveles de GABA. Por el contrario, estos estudios también indican que el THC, un antagonista no específico, disminuye los niveles de GABA. Sin embargo, parece que este efecto puede ser revertido en determinadas circunstancias.

La Marihuana y las Bacterias Grampositivas

Se ha observado que la marihuana destruye varios tipos de bacterias grampositivas con éxito, incluyendo el Bacillus subtilis y el Staphylococcus aureus (la bacteria que produce el SARM). El tétanos es también una bacteria grampositiva, aunque aparentemente no existen investigaciones sobre la acción de los cannabinoides en la propia C. tetani.

Se sabe que el THC y el CBD son ambos eficaces agentes bactericidas grampositivos, y las investigaciones recientes indican que los cannabinoides CBN, CBG y CBC también muestran una potente actividad antibacteriana contra el SARM.

¿Hay Lugar Para la Marihuana en el Tratamiento Actual del Tétanos?

Dado que el tétanos se está erradicando rápidamente en todo el mundo, y el acceso a las vacunas está cada vez más extendido, la importancia de la marihuana para el tratamiento clínico de la enfermedad es claramente inferior que en el pasado, cuando no existían ni vacunas ni medicamentos eficaces.

Sin embargo, la enfermedad sigue siendo grave en términos globales, y ya que muchos de los países que aún se ven afectados por el tétanos, a su vez, producen abundante marihuana, puede haber ventajas en dedicar más investigaciones al uso de la marihuana como un posible método de bajo coste para tratar clínicamente los síntomas.

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    Sanjai Sinha

    El Dr. Sanjai Sinha forma parte del personal docente de la facultad de medicina Centro Médico Weill Cornell en Nueva York. Se dedica a atender a pacientes, enseñar a los residentes y estudiantes de medicina, y a realizar trabajos de investigación sobre los servicios sanitarios. Es un apasionado de la educación y formación de pacientes y de la práctica clínica basada en la evidencia. Su gran interés en la revisión de casos médicos proviene de estas pasiones.
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