El Cannabis y la Memoria de Trabajo: Un Caso Abierto


Uno de los efectos del cannabis, por desgracia de los más conocidos, es la interferencia que se produce en la memoria de trabajo durante una subida. Casi todos los consumidores de marihuana han sentido que perdían el hilo durante una conversación cuando experimentan una subida, sobre todo, después de consumir una dosis grande. Según la Enciclopedia de las Ciencias Cognitivas del MIT, “la memoria de trabajo es el sistema cognitivo que nos permite mantener activa una cantidad limitada de información (aproximadamente, de 2 a 7 elementos) durante un breve período de tiempo (más o menos, unos pocos segundos).”[1]

Parece ser que la memoria de trabajo espacial puede verse afectada negativamente de muchas formas durante una subida, pero aquí sólo voy a hablar sobre el efecto temporal de “perder el hilo” que experimentan los consumidores. Los estudios sobre el cannabis y la memoria de trabajo espacial suelen presentarse en los medios de comunicación bajo el titular “el cannabis afecta a la memoria” y, sin ningún problema, explotan la ambigüedad de la frase, insinuando un posible daño crónico en las funciones de la memoria, lo que, por supuesto, resultaría terrible. En mi opinión, sin embargo, se dispone de pruebas suficientemente convincentes de que, incluso, el consumo excesivo de marihuana durante un período prolongado de tiempo no produce ningún daño crónico en nuestra memoria de trabajo, pero no voy a hablar sobre esta cuestión ahora, sino que limitaré mis comentarios a los efectos temporales del cannabis sobre la memoria de trabajo.

La memoria de trabajo, los astrocitos y el THC

En un estudio recientemente publicado en Cell, los Neurocientíficos Xia Zhang, Giovanni Marsicano et al. informaron de lo que podría llegar a ser un éxito científico para las ciencias del cerebro.[2] Es bien sabido que el THC del cannabis se une a receptores CB1 en el cerebro (de los seres humanos y de otros animales como los ratones). Dichos receptores se pueden encontrar tanto en las neuronas, como en otro tipo de células cerebrales llamadas astrocitos que se encuentran en el hipocampo, donde se ejecutan las funciones de la memoria. En su experimento, Marsicano y sus colegas administraron THC a un grupo de ratones modificados genéticamente para carecer de los receptores CB1 en las neuronas. Se alteró a otro grupo de ratones para que careciesen de los receptores CB1 en sus astrocitos. En las pruebas de memoria realizadas a ambos grupos de ratones con posterioridad, las investigadores descubrieron que el grupo que no tenía el receptor CB1 en sus astrocitos obtenía resultado mucho mejores en las pruebas de memoria que el otro grupo, lo que indica que el THC afecta a la memoria de trabajo de los ratones ligada a los astrocitos.

Un astrocito en el cerebro humano
Un astrocito en el cerebro humano

Desde un punto de vista neurocientífico, este descubrimiento es muy interesante, ya que indica que los astrocitos desempeñan un papel mucho más importante para las funciones de la memoria de lo que se pensaba. Hasta ahora, las neuronas habían sido las “protagonistas” del cerebro. Sin embargo, ¿qué información nos aporta el experimento sobre la marihuana y las interrupciones en la memoria de trabajo que suelen experimentar los consumidores?

Una Perspectiva Más Amplia

En primer lugar, debemos tener en cuenta que en el experimento se utilizó THC puro, no marihuana, con sus más de 60 cannabinoides naturales. Un estudio publicado en 2010 por Valerie Curran et al., en el que participaron más de 130 voluntarios consumidores de marihuana, indica que el CBD (cannabidiol) puede contrarrestar algunos de los efectos cognitivos negativos del THC[3]. Los sujetos que fumaban variedades con una proporción mayor de cannabidiol que de THC parecían rendir igual de bien en las pruebas de memoria de trabajo tanto durante una subida, como cuando no consumían, mientras que los que utilizaban variedades con proporciones mayores de THC que de CDB parecían obtener peores resultados durante la subida. Debemos tener cuidado, entonces, de no precipitarnos en las conclusiones a partir de los resultados del experimento de Marsicano. Aunque parece demostrarse que el THC tiene un efecto perjudicial, temporal y directo sobre la memoria de trabajo, no significa que este efecto se produzca, necesariamente, con todas las variedades de marihuana.

Modelo de una molécula de cannabidiol en 3-D
Modelo de una molécula de cannabidiol en 3-D

Sin embargo, me siento, incluso, un poco escéptico con respecto a la conclusión de que el THC tiene un efecto puramente negativo sobre la memoria de trabajo. Creo que hay otras hipótesis posibles, y muy plausibles, para explicar lo que los consumidores observan como “perder el hilo” durante una subida. Éstas son dos de ellas:

(a) mind-racing y buffer-overflow

Son innumerables los consumidores de marihuana que han observado la rápida velocidad a la que se procesa la información en la mente (mind-racing) durante una subida de marihuana. A menudo, los consumidores se sienten arrastrados por un flujo de pensamientos que va acompañado de imágenes muy vívidas y detalladas. ¿Podría ser que esta aceleración dé lugar a una sobrecarga de la memoria intermedia (buffer-overflow) la razón por la que a veces no podemos acordarnos de lo que estábamos hablando?

 (b) saltos asociativos y creativos del pensamiento

Además del flujo de pensamiento y de las imágenes, aceleradas y detalladas, también solemos sufrir saltos asociativos durante una subida. Por lo general, cuando mantenemos una conversación, pasamos de un tema a otro construyendo un discurso. Cuando no estamos bajo los efectos psicoactivos de la marihuana, nos movemos en el discurso de una manera más pragmática y lineal, mientras que, bajo sus efectos, se producen saltos asociativos en nuestro discurso. Esto puede resultar estupendo para realizar observaciones muy pormenorizadas, tener ideas novedosas, y para pasar de un meta nivel a otro, haciendo asociaciones inverosímiles aunque interesantes, pero este proceso, sin duda, hace que sea más difícil reconstruir la trayectoria anterior del discurso.

Tanto (a) como (b) son efectos de la marihuana que suelen ser muy valorados por los consumidores, porque llevan a reconocer patrones inusuales, y a tener nuevas ideas y perspectivas, pero es fácil ver cómo también pueden producir “interrupciones en el flujo” del pensamiento. Si esto fuera cierto, entonces la marihuana podría no tener una simple influencia negativa y temporal en la memoria de trabajo. Por el contrario, perder el hilo durante una conversación o proceso de pensamiento sólo indicaría una sobrecarga de una memoria de trabajo que no está preparada para funcionar con un flujo del pensamiento acelerado y alterado.

No se ha entrevistado a los ratones del experimento de Marsicano para saber por qué no pasaron la prueba de memoria. Tal vez estaban realmente hechos un lío. O quizás simplemente habían desconectado durante las pruebas de memoria porque estaban soñando, de forma vívida y detallada, con queso Roquefort, y se les había ocurrido un montón de grandes ideas sobre cómo robar el queso de la trampa, por fin, sin ser descubiertos ni utilizados para otro experimento.

Consejos prácticos

¿Cómo puede un consumidor de marihuana evitar las interrupciones de la memoria de trabajo espacial? Las experiencias de los usuarios indican que los problemas de la memoria de trabajo espacial son comunes, pero también se pueden evitar hasta cierto punto y en circunstancias diferentes.

He aquí algunas sugerencias:

(a) No consumas una cantidad excesiva

Debes saber cuánto puedes consumir y en qué entorno.

(b) Elige bien tu variedad

Experimenta. Pregunta a los consumidores con experiencia. Las diferentes proporciones de THC y CBD, además de las de los otros cannabinoides y sustancias, como los terpenos, podrían suponer una gran diferencia.

(c) Cuida la planta

Sabemos que los niveles de cannabinol (CBN), un producto de la degradación por oxidación del THC, puede suponer una gran diferencia para tu subida. Obtendrás mayores niveles de CBN después de calentar la marihuana, si la coseches al final de la etapa de floración, o si tu marihuana se expone a la luz UV y al oxígeno durante más tiempo. Se sabe que los niveles altos de CBN le producen sueño y desorientación al consumidor, por lo que también podría afectar a la memoria de trabajo espacial.

 (d) Prueba diferentes formas de consumo

Si el proceso de calentamiento de la marihuana influye, entonces, obviamente, el uso de un vaporizador o intentar otros métodos de consumo puede cambiar las cosas.

Conclusiones   

Llegados a este punto, aún no sabemos lo suficiente sobre cómo afectan la marihuana y los diferentes cannabinoides que contiene, temporalmente, a nuestra memoria de trabajo durante una subida. Los estudios, como los aquí citados, son un paso importante hacia una mejor comprensión y un mayor conocimiento, pero por lo que puedo ver, es sólo el primer paso de un largo camino. El caso sigue abierto.


[1] Robert A. Wilson, Frank C. Keil (ed.), (1999) Enciclopedia de las ciencias cognitivas del MIT, ” Working Memory” (Memoria de Trabajo), p. 887

[2] Jing Han, Philip Kesner, Mathilde Metna-Laurent, Tingting Duan, Lin Xu, Francois Georges, Muriel Koehl, Djoher Nora Abrous, Juan Mendizabal-Zubiaga, Pedro Grandes, Qingsong Liu, Guang Bai, Wei Wang, Lize Xiong, Wei Ren, Giovanni Marsicano, Xia Zhang. Acute Cannabinoids Impair Working Memory through Astroglial CB1 Receptor Modulation of Hippocampal LTD (La presencia Aguda de Cannabinoides Afecta a la Memoria de Trabajo a través de los Astrogliales del receptor CB1 en la modulación del Hipocampo LTD). Cell, 2012 DOI: 10.1016/j.cell.2012.01.037

[3] Morgan CJA, Schafer G, Freeman TP, Curran HV. Impact of cannabidiol on the acute and psychotomimetic effects of smoked cannabis: naturalistic study (Impacto del cannabidiol sobre los efectos agudos y psicotomiméticos del cannabis fumado: estudio naturalístico). Br J Psychiatry 2010. 197: p. 285-90.

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